Mangiare con estranei: riunire le persone attraverso il cibo

Un movimento di base sta riunendo le persone attraverso un amore condiviso per il cibo, dai rifugiati alle persone anziane socialmente isolate. Sonia Zhuravlyova incontra coloro che stanno rompendo il pane e costruendo legami

Nulla ci lega insieme come il cibo. Anche la parola ‘compagno’ deriva dal latino e significa ‘con il pane’ – qualcuno amichevole con cui condividere un pasto. Viviamo in un’epoca di ristoranti apparentemente innumerevoli e quando un’esplosione di aziende di consegna di cibo significa che sempre più di noi stanno optando per cene soliste, spesso gustate davanti agli schermi. I nostri programmi quasi 24/7 e l’aumento della tecnologia minacciano di spingere il cibo companionable fuori dal menu.

Ma, come si suol dire, la necessità è la madre dell’invenzione. Una nuova ondata di club, progetti e associazioni di beneficenza stanno usando il potere unico cibo ha per riunire le persone, dai rifugiati appena arrivati a persone anziane o in lutto, e da persone in cerca di amore, ai viaggiatori globali.

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Lo chef e attivista politico Kerstin Rodgers è accreditato con il lancio del movimento supper club in Gran Bretagna e dice che l’idea è nata dopo un viaggio a Cuba, dove la creazione di ristoranti nei salotti delle persone è comune. Senza abbastanza soldi per aprire un ristorante “vero”, è andata per la versione fai da te. Rodgers ‘ Underground Restaurant, lanciato nella sua casa di Kilburn, nel nord di Londra, nel 2009, è stato un successo e ha generato innumerevoli variazioni sul tema, dalle cene ebraiche e feste africane alle notti di fonduta di Capodanno.

“È davvero difficile stabilire connessioni in una grande città, specialmente se sei single”, dice. “In un club di cena, sei obbligato a fare conversazione. Si tratta di mettere via il telefono e fare uno sforzo sociale, relativo alle persone faccia a faccia.”

Kerstin Rodgers è accreditato con il lancio del movimento supper club in Gran Bretagna. Immagine: Paul Winch Furness

Perché c’è una differenza tra condividere il cibo e condividere un pasto. Chiunque può ordinare il proprio piatto in un ristorante, ma in un club di cena, la gente mangia la stessa cosa, spesso aiutandosi a una porzione e poi passandola, il che incoraggia la socialità, l’empatia e la fiducia. “Mangiare insieme è un modo di legare. Faccio un sacco di piatti in stile familiare: stai passando le cose gli uni agli altri, quindi devi imparare a condividere”, dice Rodgers. E guardare la gente andare da zero a potenziali amici – o anche amanti-attraverso il suo tavolo da pranzo è magico. “Creare tutte queste connessioni mi sembra una specie di stregoneria.”

Mentre alcuni club cena – e applicazioni come l’ormai defunta AirDine, che ha permesso agli utenti di partecipare a cene a casa di sconosciuti in tutto il mondo-possono soddisfare in particolare per i giovani professionisti sentirsi alienati dalla vita di grandi città, l’atto di condividere il cibo va molto più in profondità. “Può essere molto potente”, dice Julia Turshen, chef e autore del libro di ricette Feed the Resistance. “Se hai un gruppo di persone sedute intorno a un tavolo in una sala conferenze può sembrare teso e innaturale – ma se metti il cibo su quel tavolo e diventa un pasto, passa dall’essere un incontro a un set-up più rilassato.”

In un club di cena, sei obbligato a fare conversazione. Si tratta di mettere via il telefono e fare uno sforzo sociale, relativo alle persone faccia a faccia

Cosa c’è di più, il cibo può cambiare le percezioni. “Considera se la ricetta che stai cucinando è stata scritta da qualcuno che ha avuto un’esperienza di vita diversa per te. Leggi cosa significa per loro quel cibo e comprendi la loro storia”, raccomanda Turshen, che menziona il caso di Derek Black negli Stati Uniti. Il padre di Black era un grande mago del Ku Klux Klan. Un invito da un compagno di scuola a una cena di Shabbat lo ha portato a riconsiderare le opinioni che aveva adottato senza dubbio.

Il libro di Turshen – che presenta ricette accanto a risorse e saggi di attivisti – ha un vantaggio politico, ma il suo messaggio è universale e piacevolmente semplice: i piatti possono favorire la comunità fornendo sostentamento per la mente e l’anima. Quindi trova un modo per nutrire la tua comunità, esorta. Il primo passo? Invita qualcuno per cena che è diverso da te; parlare del cibo che stai condividendo può costruire ponti. “Non si può parlare di cibo senza parlare di tutto ciò che conta”, osserva Turshen. “L’ambiente, i diritti dei migranti, il genere, la razza e la sessualità. Tutte queste cose vengono fuori quando parliamo di cibo.”

Trovare un posto al tavolo

Anche il più piccolo degli sforzi può fare una grande differenza. Si consideri il Club Casseruola, che permette una porzione extra della vostra cena fatta in casa per essere lasciato a un vicino più anziano che potrebbe beneficiare di un pasto caldo, nutriente e una chiacchierata amichevole. E se fossimo tutti in grado di fare acquisti in posti come la e5 Roasthouse a Poplar, Londra, dove i dipendenti sono donne rifugiate che sono state addestrate dalla vicina e5 Bakehouse nell’arte di cuocere il pane?

È un modello che funziona bene: formazione nel settore dell’ospitalità, combinata con lezioni di inglese, perché aiuta in senso pratico, ma offre anche agenzia rifugiati e permette loro di restituire alla comunità, mitigando sentimenti di impotenza. Migrateful fa proprio questo. Fondato da Jess Thompson, il progetto coinvolge richiedenti asilo, rifugiati e migranti che insegnano le loro cucine tradizionali ai clienti paganti.

Migrateful collega richiedenti asilo, rifugiati e migranti con persone curiose di conoscere le loro cucine tradizionali. Immagine: George Thompson

“Avere contatti regolari con il pubblico britannico è ottimo per costruire la fiducia”, afferma Thompson. “Sentirsi apprezzati come insegnanti può essere così importante. Molte delle persone che vengono a Migrateful sono richiedenti asilo; sono spesso in attesa per lo stato per aiutarli. Questa è una possibilità per loro di usare le loro abilità e dare qualcosa in cambio.”

Elahe Reza, 48 anni, è arrivata in Gran Bretagna dall’Iran dieci anni fa. Anche se lei è una psicologa di formazione, il suo inglese non è abbastanza buono per permetterle di qualificarsi qui. Le sessioni di cucina a Migrateful le danno una vera spinta, spiega, perché in precedenza era troppo timida per parlare con gli estranei. È anche una forma di espressione. “Ora mi sento molto più sicuro, anche se continuo a commettere errori”, dice Reza. “Non ho le parole per dirti tutto ciò che è nel mio cuore – sulla cucina, i nuovi amici, le mie nuove abilità – tutto.”

Per sostenere i suoi partecipanti, Migrateful offre anche carta di credito di viaggio e buoni del supermercato, oltre ad aiutare i rifugiati a ottenere le loro qualifiche convertite in equivalenti accettabili.

Ambiente, diritti dei migranti, genere, razza e sessualità. Tutte queste cose nascono quando parliamo di cibo

Stories On Our Plate (SOOP) è stata fondata nel 2016 per utilizzare il cibo e la narrazione per superare le differenze, sfidando atteggiamenti negativi nei confronti di cuochi con background di rifugiati e migranti. Centrale per il lavoro di SOOP sono mensili’ storie di cibo ‘ cena club.

Un recente evento ha caratterizzato il cibo di Jenny Phung, che ha attinto alla sua eredità cantonese e vietnamita per cucinare piatti stagionali basati su umili caffè di strada della Cina. Un altro ha caratterizzato i sapori e le storie della Palestina, con lo chef Nisrin Abuorf. I piatti includevano hurra ‘ usba’o, un piatto dolce e salato di lenticchie cotte nella melassa di melograno, con aglio e mini gnocchi, guarniti con coriandolo e pitta croccante. E poi è venuto pistachio namourah, una torta di semola dolce e appiccicoso drappeggiato con sciroppo di fiori d’arancio e coperto con pistacchi tritati.

Stories On Our Plate usa il cibo e la narrazione per sfidare gli atteggiamenti negativi nei confronti dei cuochi con background di rifugiati. Immagine: Maria Bell

Un’impresa simile è Mazi Mas (che significa “con noi” in greco), un’impresa sociale pluripremiata che fornisce formazione e occupazione per aiutare le donne rifugiate a costruire carriere nell’industria alimentare. Gestendo ristoranti pop-up e residenze di cucina, le donne di Mazi Mas mettono le loro abilità culinarie esistenti da utilizzare in contesti professionali, portando all’esperienza pratica necessaria per avviare la propria attività alimentare o essere impiegate in altri.

Impresa sociale Mazi Mas offre formazione per sostenere le donne rifugiate in carriere nel settore alimentare. Immagine: Mazi Mas

Non sono solo i rifugiati a beneficiare di questo tipo di scambio. Mentre lavorava in un ostello per senzatetto nel nord di Londra, Meg Doherty si rese conto che la cucina comune portava un tipo di energia ed entusiasmo ben oltre qualsiasi cosa avesse visto in precedenza lì.

” Ho iniziato a pensare alle storie che raccontiamo con il cibo – e come potremmo sfidare lo stigma dei senzatetto attraverso questo. Penso che le persone vogliano aiutare con i senzatetto, specialmente durante l’inverno, ma spesso non sanno come farlo.”

Questo è dove Doherty catering company e pop-up supper club, Fat Macy’s, ha fatto una vera differenza. Lanciato nel 2016, ha lo scopo di insegnare alle persone più lati della ristorazione e guadagnare abbastanza per uscire dagli ostelli. “Volevamo che si trattasse di persone che hanno la proprietà del cibo e della cucina, prendendo misure positive per uscire dagli ostelli, piuttosto che essere qualcosa che accade loro”, spiega.

Fat Macy’s insegna abilità di catering ai londinesi che vivono in alloggi temporanei. Immagine: Benoit Grogan-Avignon

Un beneficio imprevisto è il tipo di conversazione che si svolgono agli eventi di Fat Macy. Gli ospiti incontrano le persone che cucinano e servono il cibo e l’ambiente consente un’interazione personale più calda, che porta spesso a offerte di aiuto genuine, dall’esperienza lavorativa ai lavori.

Il beneficio sociale di cucinare per – e mangiare con – le persone è sentito saldamente a Cook to Give, con sede a Dudley, Northumberland. Gestito dalla carità Forward Assist che supporta i veterani militari nell’adattarsi alla vita civile, la sua missione è insegnare ai veterani disoccupati a cucinare e ottenere qualifiche lungo la strada. Coloro che partecipano preparano pasti settimanali per i veterani più anziani: il loro chef più giovane è 22 e uno dei veterani regolari è 100. In una comunità afflitta da PTSD e in cui molti perdono il cameratismo della vita nelle forze, interagire in questo modo attraverso le generazioni è un’opportunità per condividere le loro esperienze e aneddoti e crescere la fiducia. L’anno scorso, i volontari hanno preparato più di 3.000 pasti gratuiti – dagli spaghetti alle erbe alla bolognese alla torta capovolta all’ananas.

In un momento in cui la differenza minaccia di separare le comunità, cucinare e mangiare sono tra le cose che abbiamo la garanzia di tenere in comune. Quindi, potrebbe avere un potere unico per colmare le divisioni e nutrire i nostri spiriti? La prova, si potrebbe dire, è nel budino.

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Immagine in primo piano: Marianne Chua

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