Un Voyage Dans la Mine d’Or la Plus Profonde du Monde

Une partie de cette frénésie s’est refroidie au cours de la dernière année. Mais l’excitation de celui-ci a stimulé une chasse mondiale massive et continue pour trouver et extraire encore plus de la marchandise précieuse. Certains l’appellent la plus grande ruée vers l’or au monde. Ce qui suit est un regard rare sur la mine d’or la plus profonde de la planète, située en Afrique du Sud, à travers un extrait édité du nouveau livre, « Gold: The Race for the World’s Most Seductive Metal », de Matthew Hart.

UNE LUMIÈRE DE SAFRAN S’INFILTRAIT SUR LE VELD quand je suis parti aux portes de l’enfer. L’air du milieu de l’hiver était sec et vif. Les silhouettes des cadres de tête formaient des formes bleues contre l’aube. À quarante kilomètres de Johannesburg, j’ai coupé l’autoroute à la mine de Mponeng, le trou artificiel le plus profond de la terre — un vaste four étouffant d’hommes laborieux, des milliers d’entre eux, enfouis à des kilomètres sous terre alors qu’ils explosaient et grattaient le métal qui ensorcelle et harcèle l’homme depuis 6 000 ans. Quoi d’autre que de l’or.

Imaginez Manhattan coupé en deux à la taille, et la partie supérieure mise en place à son extrémité. La mine de Mponeng remplirait la grille entre la 59e rue et la 110e rue, ses tunnels et ses puits exposés comme une colonie de fourmis géantes. Les rues à moitié éclairées s’élevaient dans le ciel devant vous, bloc après bloc, à une altitude de près de trois miles. Vous pouvez empiler 10 bâtiments de l’Empire State les uns sur les autres, au loin du fond de la mine à la surface. Ce warren gargantuesque dévore autant d’électricité qu’une ville de 400 000 habitants. Des rivières d’eau pulsent à travers sa plomberie. Son dédale de passages hurle avec le bruit de la ventilation. Deux cent trente-six miles de tunnels bordent le rocher — 30 miles de plus que le système de métro de New York. Chaque matin, 4 000 hommes disparaissent dans son réseau souterrain de puits, de goulottes de minerai et de tunnels de transport, et les fentes étroites appelées chantiers, où les mineurs s’accroupissent dans la chaleur oppressante pour forer l’or.

Graphique: Marchandise chaude

Le prix de l’or a chuté en 2013, mais c’est une marchandise chaude depuis de nombreuses années.

Leur cible était une bande de minerai de 30 pouces de large. Considéré contre l’immensité de la mine, aussi mince qu’un cheveu. Mais le matin de juillet 2012, lorsque je suis descendu de la mine de Mponeng, appartenant à AngloGold Ashanti, basée à Johannesburg, le prix de l’or était de 1 581 an l’once. Ce morceau de roche déversait 948 millions de dollars d’or par an.

Le monde est inondé d’or. Lorsque le prix augmentait rapidement à la suite de l’effondrement de Lehman Brothers, l’or attirait un milliardaire légendaire après l’autre. À la fin de 2009, George Soros disposait d’un fonds unique de 663 millions de dollars. John Paulson, le magicien des hedge funds, aurait fait près de 5 milliards de dollars personnellement sur ses paris sur l’or. La peur a fait le prix. Les banques ont chancelé et les devises ont diminué, et dans les trois ans qui ont suivi l’effondrement de Lehman Brothers, le prix de l’or a gagné 1 000 $. Stimulés par la hausse des prix, les explorateurs saccagent la planète lors de la plus grande ruée vers l’or de tous les temps. Au fond de la mine de Mponeng, dans la proximité brutale, où le minerai plonge abruptement dans la roche au-dessous du niveau le plus profond, ils le poursuivent avec des foreuses. Certainement, ils vont descendre et l’obtenir.

J’ai rejoint un petit groupe qui descendait. Nous nous sommes rencontrés dans une salle de réception au toit de chaume. Une table était étalée avec un petit-déjeuner composé de pâtisseries sucrées, de petits pots de yogourt et d’un plateau fumant de boerewors, une saucisse de pays piquante et grossière que les Sud-Africains vantent mais ne mangent pas toujours. Un groupe de mâles robustes de la direction souterraine de la mine grognait entre eux et nous regardait avec plaisir, comme si nous étions des chrétiens qu’ils pensaient que les lions pourraient apprécier. Puis ils nous ont assis sur des chaises pliantes pour nous parler des dangers du monde dans lequel nous allions entrer.

 » L’extraction en profondeur déstabilise la roche. Chaque mois, quelque 600  » événements sismiques  » frémissent dans la mine.  »

L’extraction en profondeur déstabilise la roche. Six cents fois par mois, ont-ils dit, un « événement sismique » frémira dans la mine de Mponeng. Parfois, les tremblements de terre provoquent des explosions de roches, lorsque la roche explose dans une cavité minière et fauche les hommes avec un jet mortel de roche déchiquetée. Parfois, un tremblement provoque une « chute du sol » — le terme pour un effondrement. Certaines des explosions de pierres avaient été si puissantes que d’autres pays, détectant la signature sismique, avaient soupçonné l’Afrique du Sud d’avoir testé une bombe nucléaire. « Vous sentirez certainement un petit tremblement quand vous serez là-bas », a grondé Randel Rademann, le directeur général de la mine, dans son anglais graveleux et infléchi en néerlandais. « Un leetle shike », ça ressemblait à ça. C’était un homme énorme dans une chemise à carreaux, avec des mains comme des pelles et une barbe qui semblait marquer le verre.

Après Rademann, un responsable de la sécurité nous a montré comment utiliser l’auto-sauveteur Dräger Oxyboks, un appareil livré dans un petit boîtier en aluminium d’apparence frêle. L’auto-sauvetage n’était pas une idée avec laquelle j’avais lutté, et maintenant que j’y étais obligé, je n’aimais pas. En cas d’urgence, vous deviez ouvrir le petit étui et gonfler le sac en caoutchouc à l’intérieur en le soufflant, puis attacher le sac en place comme un masque à gaz. L’appareil filtrerait les gaz toxiques. Ça te garderait en vie pendant 30 minutes.

 Une fois que les hommes sont bien sous la surface de la terre, ils forent encore plus profondément dans leur quête d'or.

Une fois que les hommes sont bien sous la surface de la terre, ils forent encore plus profondément dans leur quête d’or.

Graeme Williams / Le New York Times / Redux

Graphique: La plongée profonde

Comment la mine de Mponeng fonctionne sous la surface.

Nous nous sommes changés en salopette blanche et en bottes en caoutchouc à bout d’acier et avons bouclé de lourdes ceintures. Ils nous ont donné des chapeaux et des lampes de mineur. J’ai attaché la lourde batterie de la lampe à ma ceinture, j’ai enfilé les Oxyboks et je suis allé m’agglutiner dans une sorte de goulotte à bétail jusqu’à la cage.

Chaque cage, ou wagon élévateur, peut contenir 120 personnes dans une pile à trois étages. Lorsque le premier pont est rempli de sa charge de 40 mineurs, la voiture descend de 10 pieds et s’arrête, et le pont au-dessus se remplit à son tour de 40 autres.

L’appareil de levage pour une cage qui transporte des personnes au lieu de roche s’appelle un enrouleur d’homme. Parfois, il entraîne les hommes à leur mort. Le 11 mai 1995, dans la mine d’or de Vaal Reefs, à 90 miles au sud de Mponeng, un moteur de chemin de fer souterrain s’est détaché. Tirant des wagons après lui, le moteur a plongé de 7 000 pieds dans un arbre sur une cage à deux étages, tuant les 105 hommes qui revenaient à la surface à la fin du quart de travail. Le 1er mai 2008, à la mine South Deep de Gold Fields, à 30 miles au sud-ouest de Johannesburg, neuf mineurs sont morts dans un sous-puits lorsqu’une corde d’enrouleur s’est cassée et la cage est tombée de 196 pieds.

Une fois notre cage pleine, un répartiteur a signalé avec une séquence de cloches électriques. Lentement, très lentement au début, la cage s’est glissée. Le tunnel lumineux a disparu et la lumière s’est estompée, et la roche noire s’est refermée. Presque imperceptiblement, la vitesse a augmenté, jusqu’à ce que l’opérateur, contrôlant la cage depuis une pièce éloignée dans un bâtiment séparé, enlève le frein et nous dépose dans l’arbre à 46 pieds par seconde.

Mon estomac s’est enfoncé dans mes côtes. Mes oreilles se sont bloquées. L’air sifflait dans le treillis métallique. La cage grinça et trembla en tombant dans le puits. De l’eau recueillie sur le cadre métallique et coulait sur nos têtes. Il faisait noir: la seule illumination venait d’une lampe que quelqu’un tenait dans sa main; dans sa lumière, je pouvais voir l’eau tomber comme une pluie légère. Parfois, la lumière d’un tunnel clignotait.

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Lorsque la cage a dévalé l’arbre, le poids suspendu a augmenté. La cage pesait à elle seule 20 000 livres, et une charge complète d’hommes doublait à peu près cela. Ensuite, il y avait le poids de la corde d’acier qui tenait la cage. La corde avait une épaisseur de 2,5 pouces et pesait 12 livres par pied. Cela signifiait que pour chaque millier de pieds que nous laissions tomber, la corde ajoutait six tonnes au poids qu’elle devait supporter — une tonne supplémentaire toutes les 3,6 secondes. J’ai imaginé la corde d’acier qui se débouchait dans le flou, empaquetant de l’acier sur notre voiture en chute libre.

En quatre minutes, nous avons parcouru 1,6 mille dans une zone où la roche remuait toujours. Des tonnages incommensurables se sont déplacés, irradiant des spasmes que les mineurs ressentent comme des tremblements dans la roche. Nous sommes entrés dans un grand tunnel lumineux aux murs blanchis à la chaux et nous sommes dirigés vers une deuxième cage.

La profondeur qu’un seul système de levage peut atteindre est limitée par sa conception. Dans le plus haut bâtiment du monde, le Burj Khalifa à Dubaï, 57 ascenseurs font monter et descendre les gens de la tour, souvent par étapes à travers les « halls du ciel » des étages supérieurs. »Nous avions parcouru cinq fois la distance parcourue par le système de Burj Khalifa, et nous l’avions fait en une seule goutte. Nous nous sommes dirigés vers la cage qui nous emmènerait plus profondément, vers les niveaux d’exploitation minière actifs qui se trouvaient bien en dessous. Nous sommes entrés dans la deuxième cage et en deux minutes, nous avons laissé tomber un autre kilomètre dans le four de la roche.

Dans un effet connu sous le nom de gradient géothermique, la température de la terre augmente avec la profondeur. Nous sommes sortis dans un tunnel où la température de la roche était de 140 degrés Fahrenheit et l’humidité de 95%. Dans ce sauna sombre, la transpiration nous a trempés en un instant. La sueur coulait sur mon corps jusqu’à ce que les chaussettes s’écrasent dans mes bottes et que les salopettes en coton soient collées sur ma peau. Nous étions allés aussi profondément que possible en cage – 2,3 miles. Pour atteindre les niveaux les plus profonds, les mineurs montaient dans des véhicules ouverts ou, plus souvent, marchaient. De la surface aux tunnels les plus profonds, le voyage a duré une heure, et la plupart de ce temps a été consacré au dernier demi-kilomètre. Je suis monté à l’arrière d’un camion Toyota. Nous avons commencé un long déclin étouffant et sombre.

 » Le tunnel lumineux a disparu lorsque la cage a chuté à 46 pieds par seconde.  »

Dans la ville du métro, il n’y a pas de vues. J’ai regardé dans le taxi pour voir où nous allions. Tout ce que je pouvais distinguer, c’était la rampe sans fin, la roche du mur, les câbles épais boulonnés au granit, en boucle jusqu’à ce qu’ils disparaissent là où les phares se perdent dans l’air sombre.

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Le toit du tunnel gratté au-dessus de nos têtes, éclairé par des ampoules espacées les unes des autres. Quand enfin nous sommes arrivés dans un virage et avons tourné, j’ai senti un élan momentané de soulagement s’échapper du tunnel sans air; mais bien sûr, il n’y avait pas d’échappatoire. Chaque tour nous emmenait plus loin dans le rocher, plus loin de la cage, plus près du récif et des galeries profondes. Nous avons passé un renfoncement caverneux, où des hommes se sont rassemblés autour d’un gros véhicule à chenilles. Ils nous ont regardés passer. Nous avons transformé un virage en un autre tube chaud et sombre avec des ampoules suspendues au toit et des câbles cousus au mur, et avons continué vers le bas.

AngloGold Ashanti sélectionne les mineurs pour les profondeurs uniquement après avoir examiné leur sensibilité à la chaleur. Dans une chambre spéciale, les candidats effectuent des exercices d’étape pendant que des techniciens les surveillent. La chambre d’essai est maintenue à une température « humide » de 82 degrés. L’humidité élevée donne l’impression de 96. « Nous essayons de forcer le système thermorégulateur du corps à intervenir », a déclaré Zahan Eloff, médecin de santé au travail. « Si votre corps se refroidit efficacement, vous êtes en sécurité pour aller sous terre pour un essai de 14 jours, et si cela se passe bien, autorisé à travailler. »

 Les conducteurs transportent également des passagers dans la mine.

Les conducteurs transportent également des passagers dans la mine.

Graeme Williams / Le New York Times / Redux

Je me demandais dans quelle mesure un dépistage pouvait prédire la capacité de travailler dans ce donjon asphyxiant. Rien ne vivait naturellement dans les profondeurs de la mine, sauf une sorte de bactérie, un organisme qui survit sans photosynthèse de la lumière du soleil. Les bactéries tirent leur énergie de la radioactivité ambiante.

Il faut 6 000 tonnes de glace par jour pour maintenir les niveaux les plus profonds de Mponeng à un niveau supportable de 83 degrés. Ils fabriquent la glace dans une plante de surface, puis la mélangent avec du sel pour créer une neige fondante qui peut être pompée vers des réservoirs souterrains. Là, des ventilateurs géants font passer de l’air au-dessus du liquide de refroidissement et poussent l’air refroidi plus bas, dans les tunnels miniers. L’air frais descend à une température de 37 et revient, chauffé par la roche, à 86. Je suis passé devant l’un de ces retours d’air chaud – un tunnel noir et grognant qui exhalait l’air de rang des niveaux inférieurs.

Une mine profonde est une trêve qui sera toujours rompue. L’exploitation minière en profondeur rend la roche instable. Chaque jour à la mine de Mponeng, ils font exploser 5 000 livres d’explosifs. Chaque jour, ils emportent 6 400 tonnes de roches. Les lois de la force de compression dictent que la roche va essayer de fermer les espaces laissés par l’exploitation minière. Pour éviter cela, les ingénieurs remblayent les chantiers avec de la roche et du béton. Ils réduisent le stress de la roche à la surface de l’exploitation minière, « ramollissant » la roche avant de la faire exploser en forant des motifs complexes autour des trous de dynamitage. Dans une mine profonde, ils « trompent la roche » en forant des fentes horizontales de six pieds au-dessus des chantiers. Puisque le stress se propage à travers la roche, mais pas à travers l’espace, les espaces vides entravent la transmission du stress.

Dans les tunnels, des boulons rocheux d’une longueur de yard ancrent la roche instable sur le toit du tunnel à l’intérieur plus stable de la masse rocheuse. On dit que des motifs de boulons de roche insérés en grappes « tricotent » la roche ensemble. Le treillis métallique et le béton projeté stabilisent les parois du tunnel. Des capteurs sismiques dans la mine détectent les tremblements au premier secousse, avertissant les hommes de quitter la paroi rocheuse. Mais dans les mines d’or d’Afrique du Sud, il existe une force déstabilisatrice hors de portée des ingénieurs. Cela semble hors de portée de quiconque — une armée de voleurs envahissante énorme, envahissante, violente et désespérée.

Grouillant dans les mines d’or, une foule qualifiée d’hommes et de femmes appauvris siphonne des centaines de millions de dollars par an de minerai. Encouragés par des gangs criminels, ils occupent des tunnels miniers vacants, parfois à l’intérieur de mines d’or en activité. Parce que les principales mines d’Afrique du Sud ont une sécurité complexe, les envahisseurs ne peuvent pas entrer et sortir facilement. Une fois qu’ils pénètrent dans une mine, ils peuvent rester en panne pendant des mois. Privée de soleil, leur peau devient grise. Les épouses et les prostituées qui vivent avec elles deviennent grises. En Afrique du Sud, ils les appellent des mineurs fantômes. Ils habitent une métropole souterraine qui, dans certains champs aurifères, peut s’étendre sur 40 miles, un labyrinthe suffocant dans lequel le seul scintillement est le rêve de l’or.

D’ici la fin de l’année, le propriétaire de Mponeng prévoit une production totale du groupe de ses mines de 4,1 millions d’onces d’or, d’une valeur d’environ 5 milliards de dollars.

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