L’astéroïde 2005 YU55 pourrait-il détruire la Lune?

Un astéroïde long de quatre terrains de football passera près de la Terre en novembre. 8. Un rocher spatial aussi gros n’a pas été aussi proche en 35 ans: Il volera à une distance de seulement 325 000 kilomètres (201 700 miles), ce qui est en fait à l’intérieur de l’orbite de la lune. La NASA a assuré au monde que l’astéroïde, officiellement nommé 2005 YU55, ne représente aucune menace pour notre planète. Mais qu’en est-il du fidèle acolyte de notre planète ? La lune est-elle en danger ?

Don Yeomans, directeur du Bureau du programme d’objets Géocroiseurs de la NASA au Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, en Californie., a déclaré 2005 YU55 ne frappera pas la lune. Alors que le rocher spatial passe devant la planète à une vitesse de 13 km / s (30 000 miles par heure), la lune sera à environ un quart de son chemin vers le côté opposé de la Terre. Comme deux navires qui passent dans la nuit, ils se manqueront de plus de 150 000 milles (240 000 km).

Mais, par curiosité, et si 2005 YU55 était en collision avec la lune? Est-ce assez grand pour faire des dégâts majeurs?

« Ce serait un événement important sur la lune, certainement », a déclaré Yeomans Aux Petits mystères de la vie. « Cela ne déplacerait pas du tout la lune, mais cela provoquerait un cratère d’impact important wide d’au moins 4 kilomètres de large. C’est significatif, mais cela reste un cratère assez petit en termes de hiérarchie des cratères lunaires. »

À titre de comparaison, le plus grand cratère d’impact de la lune, le bassin du Pôle Sud-Aitken, mesure 2 500 km de diamètre.

Une image améliorée de la lune prise avec la caméra CCD Mosaïque NOAO de l’Observatoire national de Kitt Peak, et superposée à une image séparée du ciel. (Crédit d’image: NOAO/AURA/NSF)

Un astéroïde de la taille de 2005 YU55 a un impact sur la Terre environ une fois tous les 100 000 ans, a déclaré Yeomans, et comme la lune est une cible beaucoup plus petite que la Terre, un tel événement ne se produit sur la Lune qu’une fois tous les plusieurs centaines de milliers d’années. Mais parce que notre satellite n’a pas d’atmosphère, pas d’érosion et pas d’activité tectonique, tous les impacts qu’il a jamais subis restent imprimés à sa surface.

Si l’astéroïde de 400 mètres de large devait percuter la lune, il produirait suffisamment de poussière – et cette poussière se déplacerait à une vitesse suffisamment élevée – pour qu’une petite quantité échappe à la gravité de la lune et à la côte jusqu’à la Terre, à 240 000 miles de distance, a déclaré Yeomans. Alors qu’une grande partie des débris de l’explosion brûlerait dans notre atmosphère, certains fragments pourraient atteindre le sol. Cela s’est produit lors de collisions passées entre astéroïdes et lune. « Nous connaissons des météorites lunaires qui l’ont fabriquée. »

Pour qu’un astéroïde détruise complètement la lune, parsemant la Terre d’énormes morceaux lunaires et mettant potentiellement en péril la vie ici (qui peut dépendre de la lune pour de nombreux processus biologiques), l’impacteur devrait avoir presque la taille de la lune. « Seul quelque chose qui n’est pas beaucoup plus petit que la lune elle-même pourrait le faire », a déclaré Yeomans. « Il n’y a pas d’astéroïdes assez grands pour le faire que nous connaissons. Le plus grand astéroïde géocroiseur qui traverse l’orbite terrestre n’a qu’une largeur d’environ 8 kilomètres. »

Yeomans ajoute que personne n’a besoin de s’inquiéter du sort de leur orbe spatial préféré: « Je veux juste souligner que le fait que nous ayons autant de données optiques et radar signifie que nous savons qu’il n’y a aucune chance qu’il puisse s’approcher dangereusement de la Terre ou de la lune. »

Cette histoire a été fournie par Les Petits Mystères de la vie, un site frère de LiveScience. Suivez Natalie Wolchover sur Twitter @nattyover. Suivez les Petits Mystères de la Vie sur Twitter @llmysteries, puis rejoignez-nous sur Facebook.

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