La Synagogue de Curaçao : Un Trésor des Caraïbes dans les Sables du Temps – B’nai B’rith International

 » Au milieu des années 1700, il y avait environ 1 500 Juifs sur l’île « , a déclaré Gomes Casseres. « C’était une communauté juive orthodoxe séfarade très dynamique. En 1731, ils ont décidé que le bâtiment qui était ici n’était pas suffisant pour la population croissante. Ce bâtiment a donc été mis en service et ouvert en 1732. J’aime dire quand je parle aux visiteurs américains que cela signifie qu’il a 44 ans de plus que les États-Unis. »(Le nom de la rue de la synagogue, Hanchi Snoa, est une combinaison de Hanchi, le Papamiento, ou langue créole locale, mot pour ruelle ou ruelle, et Snoa, une abréviation d’Esnoga, un vieux mot ladino pour synagogue.)
À l’exception de quelques changements, dont une rénovation en 1974, le bâtiment est aujourd’hui tel qu’il était il y a 285 ans, a déclaré Gomes Casseres. « Il est mis en place de la même manière que les synagogues séfarades », a-t-il déclaré. « La bimah est au centre avec les sièges de chaque côté. Sous l’horloge, dans une section surélevée, se trouvent les sièges du conseil d’administration — à cette époque, jusqu’au milieu du XIXe siècle, le conseil d’administration était plus qu’une simple gouvernance de la congrégation. Il pouvait en fait servir de médiateur non seulement pour les questions entre Juifs qui affectaient la congrégation, mais aussi en tant que juges dans les affaires civiles. Non seulement ils étaient assis plus haut, mais ils sont juste aux fenêtres, et quand les fenêtres sont ouvertes, c’est la partie la plus cool de la synagogue. »
Les vitraux azurés donnent une belle lueur bleue. Le bois sombre de la bimah et des bancs et de l’arche est en acajou, et la majeure partie remonte au début de la synagogue. Les lustres en cuivre étincelants remontent tous au moins aux débuts de la synagogue et celui le plus proche de l’arche provient probablement du bâtiment précédent. « Un navire avec tout le matériel nécessaire à la synagogue a été chargé en Hollande et a navigué ici », a déclaré Gomes Casseres.
La caractéristique la plus célèbre de la synagogue est peut-être son sol de sable. (Plusieurs synagogues des Caraïbes, dont une à Saint-Thomas dans les îles Vierges, ont de tels étages.) Il y a un désaccord sur ce que signifie le sable. Certains croient qu’il représente le désert que les Juifs ont traversé lorsqu’ils ont fui avec Moïse d’Égypte et se sont dirigés vers la Terre Promise. D’autres disent que c’est un rappel de l’Inquisition, lorsque les Juifs interdits de pratiquer leur religion organisaient des services secrets dans leurs sous-sols, dont les sols étaient en terre ou en sable pour étouffer le son.
Dans les années 1850, la synagogue est restée orthodoxe, mais le mouvement de réforme qui avait commencé en Allemagne et s’était déplacé ailleurs en Europe et aux États-Unis commençait à s’étendre. « Les jeunes qui ont étudié en Hollande et ailleurs ont aimé ces idées et sont revenus et ont commencé à exiger des changements dans le rituel, mais le puissant rabbin et le conseil d’administration étaient très orthodoxes et n’ont dit aucune modernisation, aucune réforme », a déclaré Gomes Casseres. « Donc, en 1863, il y a eu un schisme. Ces membres plus jeunes sont partis et ont formé Temple Emanuel. »
Ce temple a mis un orgue. « Et les gens là-bas ont dit que c’était amusant quand on avait un organe », a-t-il poursuivi.  » Les membres de cette congrégation ont donc décidé qu’ils voulaient aussi un orgue. Mais le conseil d’administration a opposé son veto et d’autres membres ont commencé à se tourner vers Emanuel. Ainsi finalement, en 1869, Mikvé Israel installa un orgue  » en hauteur à l’intérieur de l’entrée.
L’orgue a également quelque peu modifié l’architecture du bâtiment. « En 1732, nous avions un balcon sur le seul côté droit de la synagogue » face à l’arche, a déclaré Gomes Casseres. « C’est là que les femmes étaient assises pour les offices orthodoxes. Mais quand ils ont mis l’orgue au centre, ils ont pensé qu’ils y mettraient un nouveau balcon. Mais ensuite, cela avait l’air moche — nous n’avions vraiment que les deux tiers d’un balcon. Ils ont donc mis le balcon sur le côté gauche. Ces deuxième et troisième balcons remontent aux années 1860. »L’orgue est toujours l’original et, dit-il, « C’est l’un des quatre ou cinq plus anciens orgues à tuyaux fabriqués en Hollande qui existent encore. »
Dans les années 1950, les Congrégations Mikvé Israel et Emanuel  » ont commencé à réaliser que cela n’allait pas durer très longtemps pour chacune d’elles, car toutes deux perdaient des membres et se réduisaient », a déclaré Gomes Casseres. « Je le sais parce que mon père, Charles Gomes Casseres, a été pendant environ 20 ans président d’Emanuel. C’est là que j’ai grandi. J’étais réformiste, pas orthodoxe. Ils ont décidé de se réunir. Et en 1963 — presque 100 ans avant la date du schisme – inspirés par le rabbin Siméon J. Maslin, nous nous sommes réunis. »Bien qu’elle reste une synagogue séfarade, a-t-il noté, environ 30% de ses membres sont ashkénazes.
C’est Maslin qui proposa que la congrégation recombinée devienne reconstructionniste, avec sa théologie libérale. « Mais nous ne sommes pas exactement reconstructionnistes », a déclaré Gomes Casseres. « Le rituel des services était très important pour nous. Donc, bien que nous soyons membres de l’organisation reconstructionniste, nous utilisons un livre de prières de réforme. Nous avons toujours porté des yarmulkes. »Et un tallis fait partie du service.
« Nous aimons nous appeler une organisation Criollo », a-t-il déclaré, ce qui signifie qu’ils sont uniquement Curaçaoan. « L’une des parties les plus agréables est le service de la Torah, qui remonte à plusieurs siècles et est une combinaison de portugais et d’hébreu. Cela commence toujours par une bénédiction en portugais pour la Maison Royale d’Orange aux Pays-Bas, ce qui nous a permis de venir ici en 1651 et d’avoir la liberté religieuse. »
Le site de la synagogue comprend également le petit Musée culturel historique juif consacré aux objets religieux et culturels, parmi lesquels un Hanoukiah argenté brillant qui est allumé chaque année depuis 300 ans. Le site est ouvert aux visiteurs du lundi au vendredi, de 9 h à 16 h 30; l’entrée est de 10 $. Les services du sabbat, les vendredis de 18h30 à 19h45 et les samedis de 10h à midi, sont ouverts aux fidèles, avec une tenue appropriée demandée.
Gomes Casseres a pris un moment pour réfléchir davantage à l’avenir de la congrégation. La plupart des gens croient que les sols représentent Moïse dans le désert ou des Juifs secrets pendant l’Inquisition. Mais pour lui — ainsi que pour Levy Maduro — il y a une explication plus importante, que les deux ont souvent épousée.
« Il y en a un autre que j’aime », a déclaré Gomes Casseres. « Prenez-le pour ce qu’il vaut. C’est de Bereshit – Genèse – où Dieu dit à Abraham qu’Il multipliera son peuple comme les étoiles du ciel et les sables du bord de mer. Pour moi, c’est une raison valable. »

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