La famille Newby Se bat pour la liberté

Depuis plus de deux décennies, je suis fasciné par le raid de John Brown sur Harpers Ferry en 1859. Il y a tellement d’intrigue à la story…it se lit presque comme un script hollywoodien. Plus que les livres volumineux, les artefacts et les sites associés au raid, j’ai toujours trouvé que les photographies de Brown et de ses pillards étaient les plus obsédantes – elles nous fixent maintenant près de 160 ans après les scènes de ces jours d’octobre importants. Parmi ces photos, peut-être la plus touchante, du moins pour cet auteur, est Dangerfield Newby.

Dangerfield Newby est né esclave dans le comté de Fauquier, en Virginie, vers 1815, fils d’un père blanc et d’une mère noire appartenant à un propriétaire voisin. À la fin des années 1850, ses parents déménageront Dangerfield et ses frères et sœurs à Bridgeport, dans le comté de Belmont, en Ohio. Alors que Dangerfield y réalisait sa liberté, il fut contraint de laisser derrière lui sa femme Harriet et leurs sept enfants en esclavage. Après que le propriétaire d’Harriet a augmenté le prix convenu pour acheter sa liberté, Harriet a écrit à Dangerfield pour l’exhorter à la sauver, argent en main ou non. Newby rejoint l’armée provisoire de John Brown à la ferme Kennedy près de Harpers Ferry en août 1859, avec l’intention d’obtenir sa liberté par tous les moyens nécessaires.

Dangerfield Newby

Newby a la distinction d’être le premier des raiders de Brown à tomber lors du raid raté. Alors qu’il se retirait vers le bâtiment des machines, il a été abattu par une petite pointe de fer qui avait été tirée de l’étage supérieur d’un bâtiment voisin. Un témoin se souviendra que la « gorge de Newby a été littéralement coupée d’une oreille à l’autre », se souvenant de la blessure comme plus hideuse qu’il n’en avait vu sur n’importe quel champ de bataille.

Le corps de Newby a également subi l’indignité de la mutilation par des citadins et des animaux vengeurs alors qu’il gisait dans la rue pendant plus d’une journée. De son cadavre ont été récupérés un ensemble de lettres d’Harriet, suppliant Dangerfield d’obtenir sa liberté de peur d’être vendu plus au sud. Son rêve de retrouver Dangerfield ne se réalisera jamais bien que ses lettres publiées servent à rallier d’autres personnes à la cause de la liberté, parmi lesquelles la propre famille de Dangerfield. Les quatre frères et un neveu de Dangerfield ont tous contribué à l’effort de guerre de l’Union.

L’âge le plus proche de Dangerfield était son frère Gabriel, qui avait 29 ans lorsque son frère a rejoint le groupe de Brown. Dangerfield a écrit à Gabriel depuis la ferme Kennedy, l’exhortant ainsi que son jeune frère James à le rejoindre là-bas. L’historien Steven Lubet suppose qu’en lançant son raid plus d’une semaine plus tôt que prévu, Brown a peut-être perdu les services de plusieurs recrues potentielles. Peut-être parmi eux se trouvaient Gabriel et James Newby. Lorsque la nouvelle est tombée sur l’implication de Dangerfield dans le raid raté, Gabriel a été presque battu à mort par trois hommes dans les rues de Bridgeport, dans l’Ohio. Les trois ont été arrêtés, accusés de voies de fait graves et condamnés à des travaux forcés sous une balle et une chaîne à soixante-quinze cents par jour tout en écopant d’amendes allant de 17,00 $ à 30,00 $. Le journal local a noté « Il est vrai, nous supposons, que Gabriel Newby…is un frère de celui qui a été tué à Harper’s Ferry. Mais nous ne croyons pas que ce fait devrait fonctionner à quelque degré que ce soit comme un permis à des voyous ivres de lui battre la cervelle. »

Gabriel allait devenir serviteur de camp pour le rédacteur en chef de ce même journal, Christian L. Poorman, lors de sa commission de colonel du 98th Ohio Volunteer Infantry. Newby survivra à la guerre et deviendra une célébrité locale avant de mourir en mai 1900.

James H. Newby, un autre des frères et sœurs de Dangerfield, s’enrôlera à Wheeling, en Virginie–Occidentale, le 16 février 1865 en tant que membre de la Compagnie C, 45th USCT Infantry – le seul régiment USCT crédité de Virginie-Occidentale. James rejoignit le régiment dans les jours qui suivirent la reddition de Lee à Appomattox et voyagea avec le régiment jusqu’au large de Brownsville, au Texas, où il servit jusqu’à ce qu’il soit mobilisé en novembre 1865.

Le neveu de Dangerfield, Lafayette Bywater, servait également avec James dans le 45e USCT. Fils de la sœur de Dangerfield, Elmira Newby, Lafayette est né en Virginie et a voyagé avec la famille Newby à Bridgeport avant la guerre. Comme James, Lafayette s’engage en février 1865, affecté à la Compagnie F avec laquelle il sert jusqu’en novembre 1865.

Deux autres frères cadets de Dangerfield, John et William, s’enrôlent tous deux dans la Compagnie C du 5th USCT Infantry en septembre 1863. Tous deux ont très certainement été recrutés pour le régiment par le célèbre recruteur de l’USCT de l’Ohio, O.S.B. Wall, un résident d’Oberlin, Ohio et un associé de plusieurs des raiders de Brown qui s’étaient battus à côté de leur frère aîné. John était présent avec le régiment tout au long de son service, participant aux combats dans les tranchées de Petersburg, aux assauts meurtriers à New Market Heights et contre le puissant Fort Fisher à Wilmington. John survivra aux coups de feu, aux obus et aux maladies et se retira en septembre 1865.

William Newby (Trouver Une Tombe)

William Newby ne survivra pas à son enrôlement dans le 5e USCT, devenant le deuxième du clan Newby à mourir pour la cause de la liberté. William a été blessé dans les tranchées devant Petersburg le 03 juillet 1864, touché au côté gauche et au bras. Il a été transféré à l’hôpital far off DeCamp sur Davids’ Island, à New York, où il est arrivé le 13 juillet. Il s’y attardera jusqu’à sa mort d’empoisonnement du sang le 26 juillet. Il est enterré au cimetière national de Cypress Hills, à Brooklyn.

Dangerfield Newby était un personnage polarisant, canonisé et vilainisé. À leur crédit, le combat de la famille Newby pour la liberté n’est pas mort avec lui à Harpers Ferry.

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