¿Podría el Asteroide 2005 YU55 Destruir la Luna?

Un asteroide de cuatro campos de fútbol pasará cerca de la Tierra en noviembre. 8. Una roca espacial de este tamaño no se ha acercado tanto en 35 años: volará a una distancia de solo 201.700 millas (325.000 kilómetros), que en realidad está dentro de la órbita de la luna. La NASA ha asegurado al mundo que el asteroide, oficialmente llamado 2005 YU55, no representa una amenaza para nuestro planeta. ¿Pero qué hay del leal compañero de nuestro planeta? ¿La luna está en peligro?

Don Yeomans, director de la Oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California., dijo que 2005 YU55 no golpeará la luna. Mientras la roca espacial pasa por el planeta a una velocidad de 30.000 millas por hora (13 km / s), la luna estará a una cuarta parte de su camino hacia el lado opuesto de la Tierra. Al igual que dos barcos que pasan por la noche, se perderán el uno al otro por más de 150,000 millas (240,000 km).

Pero, por curiosidad, ¿qué pasaría si 2005 YU55 estuviera en curso de colisión con la luna? ¿Es lo suficientemente grande como para causar daños mayores?

«Sería un evento significativo en la luna, sin duda», dijo Yeomans a Los Pequeños Misterios de la Vida. «No movería a la luna en absoluto, pero causaría un cráter de impacto significativo, de al menos 4 kilómetros de ancho. Eso es significativo, pero sigue siendo un cráter bastante pequeño en términos de la jerarquía de cráteres lunares.»

Para comparación, el cráter de impacto más grande de la luna, el Polo Sur-cuenca Aitken, mide 1.600 millas (2.500 km) de diámetro.

Una imagen mejorada de la luna tomada con la cámara CCD de mosaico NOAO en el Observatorio Nacional de Kitt Peak, y superpuesta en una imagen separada del cielo. (Crédito de la imagen: NOAO / AURA / NSF)

Un asteroide del tamaño de 2005 YU55 impacta a la Tierra aproximadamente una vez cada 100.000 años, dijo Yeomans, y debido a que la luna es un objetivo mucho más pequeño que la Tierra, tal evento ocurre en la luna solo una vez cada varios cientos de miles de años. Pero debido a que nuestro satélite no tiene atmósfera, erosión ni actividad tectónica, todos los impactos que ha experimentado permanecen impresos en su superficie.

Si el asteroide de 400 metros de ancho impactara en la luna, levantaría suficiente polvo, y ese polvo se movería a una velocidad lo suficientemente alta, para que una pequeña cantidad escapara de la gravedad de la luna y de la costa hasta la Tierra, a 240,000 millas de distancia, dijo Yeomans. Si bien gran parte de los escombros de la explosión se quemarían en nuestra atmósfera, algunos fragmentos podrían llegar al suelo. Esto ha ocurrido durante pasadas colisiones asteroide-luna. «Sabemos de meteoritos lunares que lo han hecho.»

Para que un asteroide destruya completamente la luna, salpique la Tierra con enormes trozos lunares y potencialmente ponga en peligro la vida aquí (que puede depender de la luna para muchos procesos biológicos), el impactador tendría que ser casi del tamaño de la luna. «Solo algo no mucho más pequeño que la propia luna podría hacer eso», dijo Yeomans. «No hay asteroides lo suficientemente grandes como para hacerlo que sepamos. El asteroide cercano a la Tierra más grande que cruza la órbita de la Tierra tiene solo unos 8 kilómetros de ancho.»

Yeomans agrega que nadie necesita preocuparse por el destino de su orbe espacial favorito: «Solo quiero enfatizar que el hecho de que tengamos tantos datos ópticos y de radar significa que sabemos que no hay posibilidad de que pueda acercarse peligrosamente a la Tierra o la luna.»

Esta historia fue proporcionada por Life’s Little Mysteries, un sitio hermano de LiveScience. Sigue a Natalie Wolchover en Twitter @nattyover. Sigue los Pequeños Misterios de la vida en Twitter @llmysteries, luego únete a nosotros en Facebook.

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