La Familia Newby Lucha por la Libertad

Durante más de dos décadas he estado fascinado con la incursión de 1859 de John Brown en Harpers Ferry. Hay tanta intriga en el story…it casi se lee como un guión de Hollywood. Más que los voluminosos libros, los artefactos y los sitios asociados con la incursión, siempre he encontrado que las fotografías de Brown y sus asaltantes son las más inquietantes: nos miran desde hace casi 160 años, alejados de las escenas de esos trascendentales días de octubre. De esas fotos, quizás la más conmovedora, al menos para este autor, es Dangerfield Newby.

Dangerfield Newby nació esclavo en el condado de Fauquier, Virginia, alrededor de 1815, hijo de un padre blanco y una madre negra que pertenecían a un propietario vecino. A finales de la década de 1850, sus padres se mudaron a Bridgeport, en el condado de Belmont, Ohio. Mientras Dangerfield se daba cuenta de su libertad, se vio obligado a dejar a su esposa Harriet y a sus siete hijos en cautiverio. Después de que el dueño de Harriet aumentara el precio acordado para comprar su libertad, Harriet escribió a Dangerfield instándole a rescatarla, con dinero en mano o sin él. Newby se unió al ejército provisional de John Brown en la Granja Kennedy cerca de Harpers Ferry en agosto de 1859, con la intención de asegurar su libertad por cualquier medio necesario.

Dangerfield Newby

Newby tiene la distinción de ser el primero de los asaltantes de Brown en caer en la incursión fallida. Mientras se retiraba hacia la sala de máquinas, fue derribado por una pequeña espiga de hierro que había sido disparada desde el piso superior de un edificio cercano. Un testigo recordaría que la «garganta de Newby fue cortada literalmente de oreja a oreja», recordando la herida como más horrible de lo que había visto en cualquier campo de batalla.

El cuerpo de Newby también sufrió la indignidad de la mutilación por parte de ciudadanos vengativos y animales por igual mientras yacía en la calle durante más de un día. De su cadáver se recuperaron un juego de cartas de Harriet, rogando a Dangerfield que asegurara su libertad por temor a ser vendida más al sur. Su sueño de reunirse con Dangerfield nunca se haría realidad, aunque sus cartas publicadas servirían para unir a otros a la causa de la libertad, entre ellos la propia familia de Dangerfield. En los cuatro hermanos de Dangerfield y un sobrino contribuyeron al esfuerzo de guerra de la Unión.

El más cercano en edad a Dangerfield era su hermano Gabriel, que tenía 29 años cuando su hermano se unió a la banda de Brown. Dangerfield escribió a Gabriel desde la granja Kennedy, instándolo a él y a su hermano menor James a unirse a él allí. El historiador Steven Lubet conjetura que al iniciar su incursión más de una semana antes de lo previsto, Brown pudo haber perdido los servicios de varios reclutas potenciales. Quizás entre ellos estaban Gabriel y James Newby. Cuando se corrió la voz sobre la participación de Dangerfield en la redada fallida, Gabriel casi fue golpeado hasta la muerte por tres hombres en las calles de Bridgeport, Ohio. Los tres fueron arrestados, acusados de asalto agravado y sentenciados a trabajar bajo una bola y cadena a setenta y cinco centavos por día, mientras trabajaban con multas que oscilaban entre $17.00 y 3 30.00. El periódico local señaló: «Es cierto, suponemos, que Gabriel Newby…is un hermano de él que murió en Harper’s Ferry. Pero no creemos que ese hecho deba funcionar en ningún grado como una licencia para que los rufianes borrachos se rompan los sesos.»

Gabriel se convertiría en sirviente de campo para el editor de ese mismo periódico, Christian L. Poorman, en su comisión como coronel de la 98ª Infantería Voluntaria de Ohio. Newby sobreviviría a la guerra y se convertiría en una celebridad local antes de morir en mayo de 1900.

James H. Newby, otro de los hermanos de Dangerfield, se alistaría en Wheeling, Virginia Occidental el 16 de febrero de 1865 como miembro de la Compañía C, 45.ª Infantería de la USCT, el único regimiento acreditado de la USCT de Virginia Occidental. James se unió al regimiento en los días siguientes a la rendición de Lee en Appomattox y viajaría con el regimiento a las afueras de Brownsville, Texas, donde sirvió hasta que fue reclutado en noviembre de 1865.

También sirvió con James en el 45º USCT el sobrino de Dangerfield, Lafayette Bywater. Hijo de la hermana de Dangerfield, Elmira Newby, Lafayette nació en Virginia y viajó con la familia Newby a Bridgeport antes de la guerra. Al igual que James, Lafayette se alistó en febrero de 1865, asignado a la Compañía F con la que sirvió hasta noviembre de 1865.

Dos hermanos más de Dangerfield, John y William, se alistaron en la Compañía C, 5ª Infantería de la USCT en septiembre de 1863. Ambos fueron reclutados para el regimiento por el famoso reclutador de Ohio USCT O. S. B. Wall, un residente de Oberlin, Ohio y un asociado de varios de los asaltantes de Brown que habían luchado junto a su hermano mayor. John estuvo presente con el regimiento durante todo su servicio, participando en los combates en las trincheras de Petersburgo, en los mortales asaltos en New Market Heights y contra el poderoso Fuerte Fisher en Wilmington. John sobreviviría a disparos, proyectiles y enfermedades y se alistaría en septiembre de 1865.

William Newby (Encontrar Una Tumba)

William Newby no sobreviviría a su alistamiento en el 5º USCT, convirtiéndose en el segundo del clan Newby en morir por la causa de la libertad. Guillermo fue herido en las trincheras frente a Petersburgo el 03 de julio de 1864, con un disparo en el lado izquierdo y el brazo. Fue trasladado al Hospital far off DeCamp en Davids’ Island, Nueva York, llegando el 13 de julio. Permaneció allí hasta que murió de envenenamiento de sangre el 26 de julio. Está enterrado en el Cementerio Nacional de Cypress Hills, Brooklyn.

Dangerfield Newby era un personaje polarizador, canonizado y villano por igual. A su favor, la lucha de la familia Newby por la libertad no murió con él en Harpers Ferry.

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