Familias de Abuelos con Custodia: Pasos para Desarrollar Sistemas de Atención Médica Receptivos

  • Andrea B. Smith, MSW, Ph. D, es Profesora Asociada del Departamento de Enseñanza, Aprendizaje y Liderazgo de la Universidad Western Michigan.

  • Linda L. Dannison, Ph. D., CFLE, CFCS es Profesora y Presidenta del Departamento de Ciencias de la Familia y del Consumidor de la Universidad Western Michigan.

  • Abuelos criando nietos no es un fenómeno nuevo. Los ancianos han desempeñado tradicionalmente un papel importante en el apoyo familiar y la crianza de los hijos. Las principales diferencias están en los números – un aumento de más del 60 por ciento durante la década de 1990-y en las condiciones sociales que causan la escalada de esta tipología familiar. Las altas tasas de embarazos de adolescentes, el abuso de drogas y alcohol, el encarcelamiento, las enfermedades físicas y/o mentales, el desempleo, el maltrato y abandono de niños, el abandono, el divorcio y el VIH/SIDA son factores sociales que contribuyen a ello (Casper & Bryson, 1998). Casi 5,5 millones, o 7.el 7 por ciento de todos los niños estadounidenses son actualmente padres de sus abuelos (Oficina del Censo de los Estados Unidos, 1999). Los abuelos que crían nietos representan todos los niveles socioeconómicos y grupos étnicos (Smith, Dannison, & Vacha-Haase, 1998; Smith & Dannison, 2003). Las familias de abuelos con custodia representan una población cada vez mayor en nuestra cultura, lo que requiere que los profesionales de la salud sean más conscientes de las necesidades especiales de los abuelos y nietos cuidadores.

    Mejorar las habilidades para la vida en los niños que son padres de abuelos a menudo es un desafío debido a los temores de los abuelos (Jones & Kennedy, 1996). Muchos abuelos que crían nietos tienen pocos recursos y opciones limitadas relacionadas con las prácticas de crianza de los hijos, las estrategias de disciplina, la nutrición y la atención médica básica. Manejar las múltiples necesidades de los nietos desafía a muchos abuelos financiera, física y emocionalmente; sin embargo, sus temores de no cumplir con la percepción de un estándar particular de cuidado los hace reacios a reconocer y discutir sus deficiencias. Los abuelos pueden creer que revelar problemas sociales o de comportamiento pone en peligro su estado de custodia. El miedo a perder a su nieto ante el sistema judicial puede llevar a los abuelos a no revelar que están cumpliendo una función de cuidado. Esta reticencia plantea problemas particulares para los proveedores de atención médica, que pueden no darse cuenta del alcance de la participación de los abuelos o de los desafíos que enfrentan a diario. Asegurar la salud y el bienestar de los abuelos y nietos, poblaciones que a menudo se pasan por alto en el ámbito de la atención médica, es un tema que merece mayor atención.

    Preocupaciones de los abuelos

    La relación de abuelo a nieto es la segunda después de la de padre a hijo. Cuando la relación padre-hijo no existe o pone en peligro la seguridad y el bienestar del niño, la relación abuelo-nieto pasa a un primer plano. «Los abuelos y nietos pueden enfrentar problemas significativos con respecto al ajuste emocional y las actividades de la vida diaria cuando se forman estas familias. Los nuevos arreglos de vida familiar a menudo se deben a circunstancias marcadamente estresantes. No es sorprendente, entonces, que las circunstancias puedan alterar el equilibrio emocional de los abuelos y los nietos» (Edwards, 1998, p. 173).

    Asumir un papel de padre conduce a cambios en la vida del abuelo que pueden ser imprevistos y, a menudo, no deseados. Muchos abuelos con custodia no se ajustan a la noción estereotipada de que las personas mayores disfrutan activamente de actividades de jubilación. Por ejemplo, Minkler y Roe (1993) encontraron que la edad de los abuelos custodios oscilaba entre los 41 y los 71 años, con una edad media de 53 años. En otro estudio se encontró que más de la mitad de las abuelas con custodia cuidaban a dos o más niños pequeños, y aproximadamente la mitad eran abuelas sin pareja (Creighton, 1991). Los abuelos que cuidan a sus nietos tienen más probabilidades de ser pobres y menos probabilidades de haberse graduado de la escuela secundaria o de tener un empleo (Casper & Bryson, 1998).

    Las responsabilidades asociadas con esta nueva función pueden afectar el ocio, las amistades, la salud, el trabajo, las finanzas y la jubilación de los abuelos. Los factores estresantes familiares son frecuentes. Los abuelos con custodia a menudo se encuentran cuidando a sus propios padres ancianos y luchando por mantener una relación con su hijo adulto mientras tratan de cuidar a uno o más nietos (Smith et al., 1998). Muchos se sienten muy ambivalentes sobre asumir una nueva relación con su nieto. «A menudo, los abuelos ganan un nieto pero pierden a su propio hijo. Además, los abuelos se enfrentan a un doble juicio, ya que cuestionan su propio sentido de insuficiencia: ¿Qué han hecho mal para tener hijos que no pueden cuidar de sus propios hijos y son lo suficientemente competentes para ocuparse de la crianza de los hijos de nuevo?»(Pinson-Millburn, Fabian, Schlossberg, & Pyle, 1996, p. 549). Los abuelos también pueden entender esta relación con sus nietos como una oportunidad para deshacer los errores de crianza percibidos, ya sean reales o imaginarios. Esta situación puede dar lugar a que un nieto sea demasiado indulgente, pero más a menudo lleva a los abuelos a adoptar una «mentalidad de cobertizo de leña» que combina expectativas de comportamiento poco realistas con castigos físicos frecuentes (Smith & Dannison, 2002).

    Los abuelos custodios encuentran que a menudo se les pasa por alto (Landry-Meyer, 1999), que rara vez buscan este nuevo papel (Smith et al., 1998), y que se desconectan de su edad cronológica con cambios tanto en su nuevo papel social como en sus inesperadas tareas de desarrollo (Landry-Meyer, 1999). Muchos abuelos cuidadores también tienen preocupaciones y necesidades de salud únicas en su etapa del ciclo de vida. Los principales temas de énfasis incluyen el estrés y la depresión; pero también se deben determinar el conocimiento, la competencia y el bienestar financiero de los padres.

    Preocupaciones de los nietos

    Los niños que viven en hogares mantenidos por sus abuelos son diferentes de los niños que viven en hogares mantenidos por sus padres. Estadísticas recientes indican que casi 4 millones, o el 5,5 por ciento de los niños estadounidenses, viven en hogares mantenidos por abuelos (Casper & Bryson, 1998). En Michigan, más de 70,000 abuelos reclamaron la responsabilidad principal de sus nietos (Grand Rapids Press, 2002). Más de la mitad de los niños abuelos comienzan a residir con sus abuelos antes de los seis años de edad (Oficina del Censo de los Estados Unidos, 1996). Los niños al cuidado de los abuelos a menudo están muy necesitados debido a una combinación de factores congénitos y ambientales. Es más probable que hayan estado expuestos prenatales a drogas y/o alcohol, hayan experimentado abuso y / o negligencia, y tengan dificultades para formar vínculos (Minkler & Roe, 1993; Smith et al., 1998). Mientras que muchos actúan de manera inapropiada, otros pueden sobrellevar la situación al volverse retraídos, no verbales o «demasiado buenos para ser verdaderos».»

    Los niños abuelos a menudo se enfrentan a muchas emociones preocupantes y confusas. El dolor es una emoción que se experimenta comúnmente para los nietos mientras luchan por adaptarse a las pérdidas duales en sus vidas. Los niños al cuidado de los abuelos no solo han perdido a uno de sus padres, sino que también han sufrido la pérdida de su abuelo «tradicional» (Landry, 1999; Smith et al., 1998). Otros sentimientos comúnmente experimentados incluyen miedo, culpa, vergüenza e ira (Dannison & Smith, 2002; Smith & Dannison, 2002; Smith et al., 1998). Los niños al cuidado de los abuelos también experimentan niveles más altos de problemas emocionales y de comportamiento que los niños que viven con padres biológicos. Más del 26 por ciento de los niños en hogares mantenidos por abuelos tienen niveles clínicamente significativos de problemas emocionales y de comportamiento, incluidas discapacidades de aprendizaje, discapacidad mental y dificultades de rendimiento escolar, en comparación con el 10 por ciento de los niños de la población general (Dubowitz, Feibleman, Starr, & Sawyer; Sawyer & Dubowitz, 1994). Algunos nietos » desafían la autoridad y el establecimiento de límites de tensión. También pueden tratar de alejar a los abuelos, ya que sienten que otros los han abandonado. Sus sentimientos internos reflejan una lucha caótica por el dolor, la culpa, la ira, el miedo, la vergüenza o la esperanza de que los padres regresen» (Brown-Standridge & Floyd, 2000, p. 189).

    Los profesionales deben recordar que estas familias recién creadas deben tener una estrategia y un plan para lidiar con estas historias pasadas, y que el daño que pueden haber sido infligidos por los padres, para que la nueva relación entre abuelo y nieto no esté obsesionada y obstaculizada por incidentes y relaciones pasadas. Los médicos de familia también necesitan reconocer y comprender las experiencias de vida que causaron que los abuelos dejaran a los niños al cuidado de los abuelos y las posibles ramificaciones que estos factores pueden tener en sus resultados de desarrollo. La Figura 1 ilustra algunos de los problemas experimentados por los padres biológicos, los comportamientos/enfermedades que se pueden observar en los niños y los resultados consiguientes para estos niños si no se tratan.

    PROBLEMAS DEL NIÑO ADULTO COMPORTAMIENTO O TRASTORNO DEL NIÑO MENOR DE EDAD POSIBLES RESULTADOS PARA EL NIÑO MENOR DE EDAD
    Abuso de sustancias por parte de los padres Síndrome de alcoholismo fetal, ADD / ADHD, abuso de sustancias & embarazo Bajo rendimiento académico, dolor & pérdida, vergüenza, ira, miedo
    Abuso/negligencia infantil, Adolescente incapaz de ser padre Depresión, ansiedad, estrés postraumático, otros trastornos psiquiátricos Habilidades de afrontamiento inadecuadas, apoyo social deficiente, suicidio, miedo, ira, duelo & pérdida
    Desempleo / divorcio Depresión, ansiedad, estrés postraumático Habilidades de afrontamiento inadecuadas, culpa o culpa, vergüenza
    Muerte / SIDA / VIH Depresión, ansiedad, estrés postraumático Vergüenza y aislamiento, ira, dolor & pérdida, vergüenza, miedo
    Encarcelamiento de los padres Problemas emocionales / de comportamiento, estrés postraumático Vergüenza & aislamiento, ira, dolor & pérdida, vergüenza, miedo
    Gráfico 1 Nota: Adaptado de Pinson-Millburn et al., 1996; Smith et al, 1998

    Pasos para Desarrollar Prácticas Familiares Receptivas

    Los practicantes familiares pueden hacer muchas cosas para promover la salud y el bienestar en unidades familiares no tradicionales. Muchos abuelos con custodia necesitan servicios instrumentales, como un aumento de los contratos de trabajo, clases de crianza positiva, cuidado terapéutico de los niños, cuidado de relevo y servicios especializados, como fichas de transporte o vales (Brooks & Barht, 1998). Proporcionar un ambiente seguro, nutritivo y saludable para abuelos y nietos optimiza el desarrollo de los niños e influye positivamente en sus posibilidades de éxito, tanto individualmente como como unidad familiar (Smith et al., 1998). Los pasos que los practicantes pueden tomar para apoyar positivamente a los miembros de la familia de abuelos custodios incluyen:

    1.Identifique a los abuelos que han asumido este papel de padres. Defina específicamente qué papel está desempeñando el abuelo en el cuidado, así como el papel, si lo hay, que cumplen los padres biológicos. No asuma que, debido a que el abuelo siempre trae al niño a la oficina, le está haciendo un favor a la madre trabajadora. Aprenda quién es responsable del niño. Identificar las relaciones legales.

    2.Atender las necesidades específicas del abuelo. La depresión es común entre los abuelos custodios (Smith & Dannison, 2001). Los abuelos custodios son únicos entre sus pares y, como resultado, a menudo se sienten aislados y solos, lo que aumenta sus problemas psicosociales. Los exámenes de detección por evaluación estandarizada pueden ser beneficiosos, pero los proveedores de atención médica también deben atender los cambios en el estado mental, la cognición y la capacidad física.

    3.Educar al abuelo custodio sobre expectativas de desempeño realistas y habilidades normales de crianza. La falta de acceso de los abuelos a apoyo y recursos educativos puede llevarlos a mantener demandas poco realistas de habilidades de desarrollo más allá de las capacidades del niño. Pueden ver el castigo corporal como una norma apropiada y terminar alienando a los niños que están tratando de criar. Los abuelos también pueden ser excesivamente permisivos por un sentimiento de culpa o compasión equivocada. Cualquiera de los dos enfoques será perjudicial para los nietos que necesitan orientación y seguridad.

    4.Sugiera involucrarse en los programas de apoyo social o de crianza de los hijos disponibles. Estos servicios pueden ayudar a todos los miembros de las familias de abuelos con custodia a superar las dificultades que pueden experimentar dentro de la escuela, la corte o los sistemas de servicios sociales. Otros beneficios son la disponibilidad potencial de respiro y oportunidades para interactuar con otras personas que están experimentando circunstancias similares.

    5.Ayudar a los abuelos a abogar por servicios para satisfacer las necesidades especiales de sus nietos. Muchos nietos con custodia tienen necesidades físicas, cognitivas o sociales específicas que deben identificarse y tratarse. Proporcione a los abuelos información específica sobre la condición de su nieto e instrucciones sobre la mejor manera de obtener servicios. Hacer que esta tarea sea lo más fácil posible, al proporcionar a los abuelos números de teléfono, nombres de contacto y horarios de citas establecidos, ayudará a los abuelos a tomar los primeros pasos para obtener los servicios y/o el tratamiento necesarios.

    6.Demostrar preocupación con respecto a la estabilidad financiera. La ansiedad por el dinero crea una gran cantidad de estrés para muchos abuelos. Determine las formas en que se pueden reducir los costos médicos. ¿No se compran los medicamentos recetados (para abuelos o nietos) porque son inasequibles? Considere proporcionarles muestras de medicamentos para aliviar parte del estrés financiero. Al mismo tiempo, determine si hay recursos financieros adecuados para satisfacer las necesidades básicas, incluidos alimentos, calefacción y ropa necesaria. ¿Los nietos son elegibles para los programas proporcionados por el estado, incluidos Medicaid, MIChild, WIC, programas de almuerzo escolar u otros servicios existentes?

    7.Proporcionar educación nutricional y desarrollar metas de ejercicio y bienestar personal para abuelos y nietos. La dependencia de prácticas de crianza obsoletas puede predisponer a los abuelos a ofrecer alimentos con calorías vacías, usar la comida como recompensa y depender de la televisión como niñera. Un asesor dietético puede influir en los cambios positivos en el hogar. Un programa de ejercicio simple y asequible no solo puede mejorar el bienestar personal, sino que también puede ser utilizado por abuelos y nietos para aliviar el estrés y un momento de interacción positiva.

    8.Hable sobre los calendarios de vacunación, el asesoramiento y las visitas de niños sanos, que son principios proactivos de la medicina. Proporcione una lista de recursos de agencias del área que ofrecen vacunas gratuitas y chequeos de niños sanos, y organizaciones que ofrecen servicios de asesoramiento a una escala de honorarios reducida o móvil.

    9.Tómese el tiempo para discutir la importancia de las rutinas establecidas para las comidas, el sueño y las tareas escolares. Enfatice la necesidad de límites y consistencia para todos los niños, pero especialmente para los niños que provienen de entornos pasados caóticos. Ayude a los abuelos a desarrollar un horario para cada día y también para cada semana. Planificar momentos divertidos juntos de manera regular (por ejemplo, el martes es la noche de la cena de panqueques; los viernes por la tarde es cuando vamos a la biblioteca) permitirá a los nietos establecer un sentido de la historia familiar y las tradiciones que mejorarán esta nueva relación familiar. Fomente la coherencia dentro del horario diario.

    Afirmar el compromiso de los abuelos de criar a sus nietos. La tarea que están llevando a cabo es abrumadora y recibirán poco reconocimiento o retroalimentación por sus esfuerzos. Ofrezca el apoyo necesario para asegurar su éxito y mejorar los resultados de desarrollo de los niños a su cuidado.

    Conclusión

    El número de familias encabezadas por abuelos sigue aumentando. Las necesidades sociales, emocionales, cognitivas y físicas de los abuelos y nietos a menudo requieren atención y servicios especializados dentro del ámbito médico. El profesional de la salud ocupa una posición única para ayudar a los abuelos en momentos de aprendizaje. Proporcionar educación, apoyo, información y vínculos con los servicios existentes son componentes esenciales para mantener la salud y el bienestar de todos los miembros de la familia encabezados por abuelos.

    Dannison, L., & Smith, A. (2003). Programa de apoyo comunitario para abuelos custodios: Lecciones aprendidas. Niños & Escuelas, 25 (2), 87-95.

    Grand Rapids Press (2002, 7 de julio) p. 1A.

    Jones, M. R. (1993, agosto). Adaptación de los niños criados por sus abuelos. Paper presented at American Psychological Association 101st Annual Convention, Toronto, Canada.

    Landry-Meyer, L. (1999). Investigación en acción: Estrategias de intervención recomendadas para los cuidadores de abuelos. Journal of Family Relations, 48, págs. 381 a 389.

    Minkler, M., & Roe, K. (1993). Abuelas como cuidadoras. Newbury Park, CA: Sage.

    Sawyer, R., & Dubowitz, H. (1994). Rendimiento escolar de los niños acogidos por familiares. Child Abuse and Neglect, 18, 587-597.

    Smith, A., Dannison, L. & Vacha-Haase, T. (1998). Cuando «Abuela » es»Mamá»: Lo que los maestros de hoy necesitan saber. Educación infantil, 75 (1), 12-16.

    Abuelos y Cuidado de la salud PÁGINA 37

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