China's la lucha contra la desertificación no debe hacerse a costa de la seguridad hídrica

Por primera vez, China ha acogido un importante evento mundial sobre desertificación y degradación de la tierra, la Cop-13, Convención de las Naciones Unidas de Lucha contra la Desertificación. El evento tuvo lugar en Ordos, en Mongolia Interior, una región conocida por sus entornos limitados de agua.

Esas zonas (comúnmente denominadas tierras secas) ocupan aproximadamente la mitad del planeta y a menudo son sensibles y propensas a los cambios debido a las limitaciones del agua y a la extrema variabilidad temporal de las precipitaciones. Las tierras secas albergan a más de un tercio de la población mundial.

China ha ejecutado con éxito varios programas de forestación a lo largo del año para que las tierras secas sean viables para su economía, y continuará hasta 2050. Pero, si bien plantar más árboles reducirá aún más la descarga, también empeorará la crisis hídrica de China, ya que más árboles necesitan más agua para crecer.

China produce alimentos para una quinta parte de la población mundial con solo el 7% de la tierra cultivable del mundo, ya que el 65% de sus culturas están situadas en la región de tierras secas del norte y noroeste de China. La Meseta de Loess es parte de esta región de tierras secas, un área del tamaño de Francia. Loess es un sedimento arrastrado por el viento, transportado por el viento desde el desierto de Gobi durante milenios.

La Meseta de Loess es la cuna de la civilización china porque los suelos formados en Loess son muy fértiles y fáciles de cultivar. Pero los suelos de Loess son extremadamente propensos a la erosión por el agua y el viento. Siglos de mala gestión resultaron en tierras degeneradas y enormes cargas de sedimentos en el río Amarillo. Se estima que más de dos tercios de la Región de la Meseta de Loess se ve afectada por la erosión del suelo. Se observaron hasta tres gigatoneladas por año de carga de sedimentos en el río Amarillo a finales de la década de 1950.

Map of the Yellow River, whose watershed covers most of northern China and drains to the Yellow Sea, 2010. Shannon / Wikimedia

Control de la erosión del suelo

Para controlar esta erosión del suelo, el gobierno chino implementó desde la década de 1950 varios programas de conservación del suelo que consistían en terrazas, construcción de presas de contención y restauración de vegetación, en particular forestación.

Los bosques no solo se establecieron para minimizar la erosión del suelo por el agua, sino también para combatir la degradación de la tierra en el norte de China, una plaga que reduce significativamente la cantidad de tierras de cultivo y, por lo tanto, amenaza el desarrollo regional sostenible.

Severa erosión del suelo en una pendiente pronunciada en la cuenca de Zhifanggou, provincia de Pingliang Gansu de China. autor

El proyecto Three North Shelterbelt, más conocido como la Gran Muralla Verde de China, se estableció en 1978 para aumentar la tasa de cobertura forestal en la Región Three North (un área de 1.48 millones de km2) hasta un 15% para 2050. Sin embargo, si bien la erosión del suelo y la carga de sedimentos del río Amarillo han disminuido, la descarga de agua del río, el tercero más grande de Asia, ha disminuido significativamente.

Secado del río amarillo

Esto puede afectar la seguridad alimentaria de China porque la agricultura es, con mucho, el mayor consumidor de agua en la cuenca del Río Amarillo, representando el 80% de la extracción total. Durante el período 2000-2010, la media anual de egresos fue de solo el 60% de los valores medios de 1950 a 1999.

La forestación también ha tenido un impacto importante.

La cubierta forestal en la Meseta de Loess era de 6% en 1949, y aumentó a 26% en 2010. Este aumento ha contribuido en gran medida a la disminución de los recursos hídricos en el norte de China porque los bosques evaporan más agua que otras cubiertas de tierra. Y los bosques recién establecidos se desarrollan generalmente más lentamente debido a la escasez de agua, son propensos a enfermedades y muestran una pobre estabilidad de la vegetación.

A medida que se prevé que las sequías y las inundaciones sean más frecuentes e intensas y que la creciente demanda de agua en una sociedad en crecimiento amenace aún más la seguridad hídrica y alimentaria, aumentando la vulnerabilidad social y la inestabilidad en las regiones de tierras secas de China.

Mejora de la gestión del agua

Para evitar una mayor disminución de los recursos hídricos, China necesita establecer una gestión integrada de los bosques, la tierra y el agua. Las medidas aplicadas deben adaptarse a las condiciones ambientales locales. Por ejemplo, no debería haber forestación en regiones con precipitaciones inferiores a 450 mm al año.

Para esas zonas propensas a la sequía, el establecimiento de pastizales sería una mejor solución porque estabiliza el suelo y, al mismo tiempo, garantiza la recarga de los recursos hídricos agotados. La introducción de especies de árboles nativos que usan menos agua o el establecimiento, como los bosques de sabana, que tienen menos árboles, también puede aliviar las condiciones de sequía.

Cambiar la estructura forestal de las plantaciones existentes al cambiar la composición de las especies de árboles o el raleo (menos árboles), aumenta la estabilidad de los bosques y ayudará a reducir su consumo de agua. Por último, se debe promover la repoblación natural porque crea bosques más estables.

El gobierno chino tiene previsto invertir 9.500 millones de dólares de los EE.UU. en forestación en la Meseta de Loess para 2050, pero China necesita aprender las lecciones de sus esfuerzos anteriores para luchar contra la erosión del suelo. Una forma más sostenible de reducir la degradación de la tierra sería establecer enfoques de gestión que puedan garantizar sinergias entre el medio ambiente, la economía y la sociedad.

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